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CienciaVisto en la red

En España sobran los mentecatos

7 junio, 2012 — by José Antonio Redondo Martín0

Vista la popularidad de Carmen Vela hoy en Twitter pensé que por una vez la I+D española habría conseguido algún hito (curar algún cancer, energía solar casi gratuita, o quizá más modestamente algún premio internacional)… pues no, nuestra “lider” de I+D estaba haciendo cual debe “Marca España” nada menos que en Nature, con estas palabras:

Tenemos que reducir la cantidad de investigadores para mejorar la calidad de los contratos. Tenemos que hacer esto de todos los modos: el sistema español de I+D no es suficientemente grande para justificar el gasto en los actuales investigadores (original: http://www.nature.com/news/turn-spain-s-budget-crisis-into-an-opportunity-1.10770)

Resumiendo, nos sobran los científicos. El artículo tiene su aquel con una monótona letanía, de “must”, de “reduze”, total para decir que algunos programas de becas, como el Torres-Quevedo, para postdocs e investigadores en cuestiones industriales en centros públicos lo reduce en la módica escala de ¡diez veces! el argumento es conseguir la excelencia, algo así como “La Roja” de los científicos, la verdad es que no se entiende bien que deje el objetivo en 960, ya puestos que lo deje en 11 titulares y 5 reservas, seguro que los que se llevaran la beca serían el Xavi y el Iniesta de la ciencia española.

Eso sí a los jóvenes investigadores Ramón y Cajal aunque los reducimos a la ridícula cantidad de 175, les ponemos más presupuesto, gran apuesta por la calidad, claro.

Hacia la excelencia y más allá, el texto, que parece escrito bajo el consejo de un chimpancé jubilado de alguno de esos laboratorios que estarán vacíos en 2012, termina brillantemente citando a un científico no español: Albert Einstein y remata cubriéndose las espaldas diciendo que la crítica continua no nos ayudará a salir de esta situación.

Tengo algo de perspectiva: como universitario dediqué 7 años de mi vida a las Ciencias (pasé por los cinco edificios de Ciencia de la Complu: Biología/Geología, Química, Física, Matemáticas e incluso el último que hicieron y donde pusieron un laboratorio de bioquímica que tuvimos el “honor” de usar unas pocas horas) 3 a postgraduarme como gestor de tecnología, y llevo 15 dirigiendo proyectos y equipos relacionados con el conocimiento y la tecnología. Nunca he tenido una beca de estas ni defiendo nada de lo mío, mi postgrado lo pagué con el dinero que gané trabajando en un conocido diario en puestos “de base”.

Muchos medios españoles han titulado la noticia así:

La secretaria de Estado de Investigación: “En España sobran científicos”

Estuve tentado de hacer un post de dos palabras: “tu padre”, pero he preferido reformular su tesis por una más coherente y realista: “En España sobran los mentecatos”. No sé cómo llegamos a producir tantos o a hacer que ocupen puestos tan altos. España es el epítome tanto del principio de Peter, como del de Hanlon, como recientemente nos ha descubierto Aleix Saló.

Alcalá de Henares - Universidad, Puerta de los Burros

En la imagen, que dedico a C.V.,  la Puerta de los Burros, de la Universidad de Alcalá de Henares.

TecnologíaTrabajo

De la Investigación, el Desarrollo y otras hierbas

5 junio, 2012 — by José Antonio Redondo Martín0

Me ha dado por pensar… Ya se sabe, se dice que el futuro pasa por un nuevo modelo económico, basado en el conocimiento y no en el ladrillo, la deuda o los servicios básicos. No soy muy partidario de esta milonga; el futuro pasa como siempre por las personas y su talento y por financiar proyectos con futuro, y si no, al tiempo.

Frente a la cháchara biendicente de algunos políticos y corifeos conviene asomarse a la tozudez de los números porque refleja una realidad muy distinta al discurso de nuestros dos principales partidos ¿apuesta España por la I+D? Sí: cantidades casi irrelevantes y muy decrecientes, que nos hacen ir a una divergencia brutal.

España ha perdido desde 2009 un 18,83% de su inversión pública en I+D, ese área “prioritaria” sufre un retroceso épico iniciado por la última legislatura socialista y continuado aún con más empeño por la nueva administración popular. Cada recorte concreto siempre se lleva alguna explicación: prescindir de ineficiencias, de proyectos alejados del mercado o sin utilidad industrial, duplicidades… Como era de esperar los últimos recortes se concentran en el sector público y muy especialmente en el lado de la “I”, que se lleva a cabo en Universidades, el CSIC y otros OPIs.

Gracias a este ¿esfuerzo? España ha retirado un 31,83% de sus subvenciones dejando casi intacto el mecanismo de créditos. Extraño que aún con la descomunal crisis financiera aún conservamos una extraña confianza en el ¿valor? de endeudarse, en este caso con la AA.PP. como prestamista o avalista. La razón claro está es que la deuda que presta el estado no cuenta como gasto porque hay que devolverla.

En paralelo, la insolvencia fiscal que revela el déficit público ha disparado los tipos de Interés. Estamos ante un triple diferencial competitivo con el pentágono europeo de la industria: menor inversión pública en generación de conocimiento, mayor carestía del dinero para proyectos a largo plazo financiados vía deuda (por la famosa “prima” de riesgo), y por si esto fuera poco mayores costes industriales de todo tipo.

En fin no estamos para nada en la “champions” de la Industria, y menos en la de la Ciencia y Tecnología, pero tenemos el dudoso honor de pertenecer a otro pentágono, el de los trillones de deuda, donde hacemos un buen tándem con Italia:

Puesto que las cosas son como son, este es el riesgo de declive industrial de las distintas regiones europeas según el escenario ESPON, no se engañen por el aspecto blanquecino de España, todas sus regiones avanzadas están en riesgo, y muy especialmente Madrid.

Un futuro no muy halagüeño, con perspectivas oscuras para España, pero también para nuestra vecina Portugal, Europa del Este, e incluso Alemania e Inglaterra… salvo que ya se sea mesetario y de algún negocio tradicional más vale hacerse holandés o suizo, especialmente si tratas de desarrollar una iniciativa de alta tecnología. O eso o quizá  convendría preguntarse por la irresponsabilidad de los políticos de los últimos cinco años.

AVISO

Desde el pasado viernes tengo un nuevo puesto: la dirección de I+D+i de IFI, departamento de nueva creación al que llego dejando atrás la de Formación. Un área curiosa para aterrizar en los tiempos que corren, andamos con Avanzas, apoyo a clusters y otras cuestiones variadas. Sigo en todo caso con Cursoforum (donde estoy desde 2008) y con los asuntos varios en Hotel Kafka y El Corte Inglés. Y de modo informal también hago de “Señor Lobo”, de profesor, de crítico e incluso de padre.

Ingeniería

Nikola Tesla, Lux Aeterna

16 febrero, 2012 — by José Antonio Redondo Martín0

Dedicaba ayer mi primera reseña en Espacio de Libros a Relámpagos, la última novela de Jean Echenoz; un relato libre basado en la vida de Nikola Tesla.

En su día ya le había dedicado un post a otro libro, en este caso una biografía magnífica escrita por Margaret Cheney: Nikola Tesla. El genio al que robaron la luz.

Fue el hombre que cedió a Westinghouse por un precio de risa el inmenso valor de un conjunto de patentes que desarrollaban la corriente alterna, gracias a la cual funciona hasta el más nimio electrodoméstico de nuestro hogar, los semáforos de nuestras ciudades, el metro, las luces… En definitiva la ciudad moderna. Salió de la estela de Edison, para quien trabajó en Nueva York como un rayo fulgurante.

Este tipo de dos metros impresionaba por su puesta en escena, aunque también por todo lo que llevaba en la cabeza: el invento de la radio (robado por Marconi y devuelto a él post mortem por la Corte Suprema de EE.UU.), un alud creativo capaz de generar 700 patentes trabajando casi solo. Inventó la lámpara fluorescente, fue precursor del Radar, de los Rayos X, fijó principios para la transmisión de energía a distancia, guiado por el ideal de proporcionar electricidad gratuita a la humanidad.

Combinando una extraordinaria filantropía y con una habilidad extrema para introducirse en la alta sociedad neoyorkina fue a la vez un solitario, apenas influido por los demás, fue influyente como ningún otro en el ámbito de la ingeniería.

Probablemente merecedor de varios premios Nobel quedó “emparedado” a esos efectos entre Edison (que aprovechó su corriente alterna únicamente para inventar la silla eléctrica) y Marconi (uno de los más injustos e inmerecidos premiados).

Este video es un buen resumen de su trayectoria:

Si según el Génesis se atribuye a Dios la separación de la luz de las tinieblas, encontramos en Tesla un fenómeno opuesto, éste interesado muchísimo más por el aire o por las aguas aparece en algunos momentos como un trasunto de Zeus, dominando el trueno, el rayo o el relámpago.

Tesla retratado hacia su vejez por Echenoz como amigo de las aves y alejado del mundo. Extremo en sus aciertos y en sus errores, murió casi en la pobreza, en 1943.

En realidad no fue tan solitario, más allá de su propio genio fue amigo de otros talentos, uno de ellos Mark Twain, a quien conoció en el Player’s Club de Manhattan y quien le acompañó en numerosas visitas a su laboratorio, participando de demostraciones y experimentos. Además de estas reuniones mantuvieron un intercambio notable de correspondencia. Esta amistad no le puedo acompañar en la vejez puesto que Tesla fue bastante longevo; Twain ya había abandonado el mundo de los vivos en 1910. Quizá ahora, en el reino de Hades, estén jugando de nuevo a crear imágenes fantasmagóricas con la luz artificial.

«Antes que pasen muchas generaciones, nuestras máquinas serán impulsadas por un poder obtenido en cualquier punto del universo».

Redes Sociales

Pinterest, otra red que coge la pista de despegue

14 febrero, 2012 — by José Antonio Redondo Martín0

Blanca Salvatierra me pidió opinión para un reportaje sobre Pinterest en Público. El artículo, titulado Pinterest, la nueva moda en la red social veía ayer la luz con algunas de estas opiniones.

Ningún sitio web solitario había alcanzado hasta ahora tan rápido la barrera de los 10 millones de visitas únicas. Como en otras ocasiones levantaba la alerta Techcrunch.

La historia de los medios sociales demuestra que se trata de un espacio extremadamente dinámico; las redes sociales líderes apenas han permanecido dos o tres años en el liderazgo porque los usuarios siempre estamos dispuestos a adoptar otras redes novedosas que por unas razones u otras nos resultan más atractivas: facilidad de uso, mejores vías de comunicación, utilidad para el networking y las relaciones en general, etcétera. Las redes nuevas que tienen éxito cada vez lo hacen con crecimientos más verticales, como demuestran Foursquare o Google+.

Su nuevo “muro” sorprende por su calidad visual y los tiempos de conexión demuestran que Pinterest es altamente adictiva.

¿Puede llegar alto? Ya lo está haciendo, pero para dar el salto definitivo tiene pendiente su internacionalización. Para tener un éxito global debe de terminar de “invadir” las grandes ciudades de EE.UU., Europa y otras grandes áreas como Latinoamérica o Asia. Siendo tan viral como es y tan sencilla y a la vez distinta a las demás redes podría hacerlo sin demasiadas dificultades.

Otra cuestión es si los usuarios disponemos de tiempo a lo largo del día para estar en tantas redes sociales. ¿Mantendrá este crecimiento explosivo por mucho rato? ¿Le ocurrirá como a Google+ que pese a tener muchos usuarios suscritos no se puede comparar aún en tiempo de uso a las grandes redes como Facebook o Twitter? Esperando unos meses o pocos años lo sabremos. Estamos ante una innovación mayor ampliamente adoptada, pero nada en absoluto impide que venga otra, más rápida o mejor que arrase con ésta o con muchas otras que damos por sentadas.

Ciencia

Regreso a Titán

29 enero, 2012 — by José Antonio Redondo Martín0

Corría el año 1655, cuando Christiaan Huygens observó de nuevo Saturno con un nuevo telescopio, uno de los más precisos de la época, que había construido gracias a sus avanzados conocimientos de óptica en colaboración con su hermano. Aquella imagen sorprendente ofreció por primera vez a un humano una imagen más clara de las “asas” que parecían rodear a Saturno: el holandés había desvelado uno de los secretos únicos de este planeta, sus anillos.
Más desapercibido pareció entonces el hallazgo de su satélite de mayor tamaño: Titán; que a la postre ha resultado ser junto con Marte y Europa , el satélite de Júpiter, uno de los objetos del sistema solar más parecidos a la Tierra. Huygens le bautizó como “Luna Saturni”.

Debe su nombre actual, como la mayoría de los cuerpos importantes del sistema solar a la mitología griega. Los titanes, hijos de Urano y de Gaia, pretendieron gobernar los cielos, pero ese destino estaba destinado a Zeus (Júpiter), que da nombre al mayor planeta del sistema.
Hubieron de pasar casi 300 años para que hubiera otro gran avance en la observación de este mundo lejano y frío: en noviembre de 1980 , la sonda Voyager 1, que había recorrido buena parte del sistema solar recogiendo entre otras joyas unas espectaculares imágenes de la atmósfera de Júpiter se aproximaba a sólo 4000 km de la superficie de Titán, una distancia similar a la que separa Madrid de Bagdad. Por muy precisos que sean los instrumentos en Tierra nada se puede comparar al volumen de datos y precisión que se puede alcanzar a esta distancia, XX millones de veces más cercana que aquella desde la cual Huygens pudo distinguirlo por primera vez. En un instante la comunidad científica obtuvo más información sobre Titán que en los tres siglos anteriores, transcurridos desde su descubrimiento.
El descubrimiento de exoplanetas se está convirtiendo en un tópico en las noticias de los últimos años. En especial en el pasado mes de diciembre, cuando se descubrió el Kepler 20-f, un planeta de 1,03 veces la masa de la Tierra. Aún detectados esos mundos por su lejanía nunca podremos saber tanto de él como lo que se ha logrado saber recientemente de satélites como Europa o Titán. Este último y engimático mundo atrapado en la órbita de Saturno, sigue siendo uno de los que más información noticiable ha aportado en los últimos años.
El 2 de julio de 2004, en otra misión de la NASA la nave Cassini se encontró con Titán y obtuvo más imágenes que servirían para demostrar la existencia de metano en el satélite. En Agosto obtuvo fotografías de otro satélite, Mimas. En Octubre de ese año comenzarían las 45 pasadas sobre Titán que aportarían imágenes sobre la superficie del satélite. El 14 de enero de 2005, se desprendió de la sonda Huygens y ésta entró en la atmósfera de Titán.
Hoy sabemos que tiene una atmósfera de tamaño significativo, un 60% más densa que la de la Tierra, compuesta como la nuestra mayoritariamente de Nitrógeno, acompañado por un 6% de Argón (uno de los gases nobles) y de metano. Se ha detectado asimismo la presencia de al menos 12 compuestos orgánicos, algunos relativamente comunes en la tierra como el etano o el dióxido de carbono. También hay una significativa presencia de agua, esto no es extraño porque su superficie sólida, que se encuentra a -179ªC contiene rocas de hielo.
Una semana después del aterrizaje de la Huygens, Martín Tomasko de la Universidad de Arizona y responsable de las cámaras de la Huygens declaró: “Ahora disponemos de la clave para saber lo que moldea el paisaje de Titán. Las pruebas geológicas de precipitaciones, erosión, abrasión mecánica y actividad fluvial que han dado forma a Titán son muy parecidos a los que han moldeado la Tierra”.

Los procesos químicos dotan a su atmósfera de un aspecto similar a un humo anaranjado, pero aún no se ha determinado la causa de ese color. Esta característica había impedido durante mucho tiempo observar su superficie, en primer lugar el Hubble, en 1994 y posteriormente la misión Cassini-Huygens, aclararon buena parte de su estructura superficial mediante la observación en el infrarrojo cercano.

Donde se distinguen grandes estructuras claramente diferenciadas por su brillo, masas continentales. Las observaciones del Hubble determinaron también, que quizá por una treta de destino y como homenaje póstumo a Huygens las órbitas de este satélite, como las de la mayoría de los que rodean a Saturno, es síncrona.
Su tamaño con un diámetro de 5.150 Km y su atmósfera, con muchas similitudes a la que tuvo la Tierra antes de que se originara la vida podría ayudarnos a comprender mejor el pasado de nuestro planeta, quizá también a vislumbrar las causas que originaron los primeros procesos bioquímicos y a la postre la proliferación de seres vivos. Aunque también plantea una inquietante pregunta, siendo Titán tan parecido a la Tierra, ¿podría albergar algún tipo de vida a pesar de sus gélidas temperaturas?
No es extraño que se haya convertido en escenario de sus obras para varios grandes autores de la ciencia ficción, entre los cuales encontramos a Arthur C. Clarke, Kurt Vonnegut, Isaac Asimov, Robert A. Heinlein e incluso Stanislaw Lem.
Haya o no vida finalmente en Titán o en otro de los lugares candidatos de nuestro sistema solar, una vez más el visionario antecesor de esas posiblidades no fue otro que el muy racionalista e imaginativo Huygens:
“Un hombre que opine como Copérnico, que esta Tierra nuestra es un planeta conducido alrededor del Sol y alumbrado por él como los demás, no podrá evitar que le asalte alguna vez la fantasía… de que el resto de los planetas tienen su propio vestido y su mobiliario, incluso unos habitantes, al igual que esta Tierra nuestra… Pero siempre podíamos concluir diciendo que no valía la pena examinar lo que la naturaleza se había complacido en hacer allí, ya que no había probabilidad alguna de llegar alguna vez al final del examen… Pero hace poco, estaba yo pensando bastante seriamente sobre este tema (y no es que me considere un observador más fino que aquellos grandes hombres [del pasado], sino que he tenido la suerte de vivir después que la mayoría de ellos), cuando pensé que este examen no era tan impracticable ni el camino tan lleno de dificultades, sino que dejaba un margen muy bueno para posibles conjeturas.”

Nunca jamás en la Historia una nave construida por el hombre había aterrizado tan lejos, de este modo, el nombre de Huygens, en pleno siglo XXI simboliza la última frontera visitada.